“Quella mia America che si ribellava e quell’Italia che esplodeva”. Il fotoreporter Lou Dematteis racconta la sua mostra a Roma

Dal 6 dicembre 2023 al 24 marzo 2024 al Museo di Roma in Trastevere “Lou Dematteis. A Journey Back/Un viaggio di ritorno (Fotografie in Italia 1972-1980)”, mostra fotografica – a cura di Claudio Domini e Paolo Pisanelli – dedicata all’attivista, filmmaker, fotoreporter statunitense di origine italiana che ha documentato l’Italia viva e combattiva degli anni Settanta e Ottanta. Di seguito l’intervista dello stesso Pisanelli a Lou Dematteis presente nel catalogo della mostra. Bookciak Magazine è media partner…

Essere fotografo. Come nasce la tua passione per la fotografia?

“Con la fotografia ho scoperto che potevo mettere insieme i miei pensieri sul rendere questo mondo un posto migliore e cercare di dare un contributo in questo senso. Ma ho anche una creatività personale. Sono sempre stato una persona molto creativa. Quando crescevo, mi piaceva ascoltare i miei nonni e i miei prozii, la generazione che veniva dall’Italia. Mi piaceva ascoltare le loro storie su com’era l’Italia prima del loro arrivo e su com’era l’America dopo il loro arrivo. Quindi ero molto interessato alla narrazione. Allora non stavo raccontando nessuna storia, ascoltavo solo storie. Adesso sono un narratore e racconto storie con la fotocamera e la macchina da presa, e volevo raccontare storie che avessero un significato e voglio contribuire a rendere migliore il mondo in cui viviamo. La fotografia è stato il modo che ho trovato per farlo, per combinare questo mio desiderio di dare un contributo e anche i miei sentimenti di creatività e il desiderio di esprimere le cose artisticamente. È questo il mio essere fotografo, è così che funziona la fotografia per me. È questo che ha funzionato per me”.

Hai viaggiato in molti Paesi, che esperienza è stata per te? Spesso avrai avuto delle grandi sorprese, molte cose si conoscono solo dopo l’inizio del viaggio.

“I miei viaggi sono iniziati con l’arrivo in Italia. E in quella circostanza ho anche trascorso un po’ di tempo viaggiando attraverso il Nord Africa e la Spagna, per poi tornare negli Stati Uniti. È vero, non avevo fatto esperienza di queste culture, ma non è vero che non ne sapessi nulla, perché ho sempre studiato, parlato con le persone, guardato le fotografie dei luoghi che avrei visitato, in modo da avere consapevolezza dei diversi Paesi e delle diverse culture. E anche questo mi ha aiutato molto a farmi un’idea di quello che volevo fare, di quello che volevo fotografare, di come volevo essere rispettoso nel farlo. E poi, naturalmente, ho scoperto cose che non sapevo. Ho imparato molto dopo essere entrato che non si può sapere tutto finché non si è effettivamente sul posto. Ho imparato molto dopo essere arrivato nei luoghi. Ma sono fermamente convinto che, sia che si tratti di un altro Paese o di quando lavoravo come fotoreporter negli Stati Uniti, a San Francisco, quando vivevo proprio dove ho vissuto per molto tempo – e ci sto vivendo di nuovo adesso – bisogna avere sempre in testa un’idea di ciò che si vuole fotografare, visualizzandola, anche se non si è mai stati lì, in una determinata situazione. Credo sia importante visualizzare ciò che si pensa ci sarà. Così si è più pronti a scattare le foto”.

Tu sei fotografo e regista. Che differenze ci sono per te tra fotografare e filmare?

“Quando ho iniziato a filmare, mi sono chiesto come sarebbe stato diverso dal fotografare, e stiamo parlando di narrazione, quindi in un certo senso non c’è differenza. Devi sempre raccontare la storia. Bisogna capire come raccontarla e come gestire la tecnica. Quindi, ovviamente, se c’è una situazione in cui c’è la possibilità di una grande fotografia, se la fotografia non è a fuoco o se l’esposizione non è corretta, anche se sei lì e vuoi raccontare la storia, non ci riuscirai.  È la stessa cosa per il cinema, soprattutto quando si fa un documentario e si filma una situazione che si sta svolgendo davanti ai tuoi occhi. Per me, la differenza principale è che nel documentario o nel lungometraggio si ha a che fare con il suono. Se si tratta solo di scattare fotografie, non si ha a che fare con il suono. Non importa se qualcuno urla o parla in sottofondo. Ma quando ho iniziato a filmare, mi è capitato di riprendere una situazione in cui un gruppo di persone ha oltrepassato il limite alla School of the Americas, sono state arrestate e io ho dovuto documentare questa situazione. Era proprio come se stessi fotografando. Ma è stato molto più impegnativo e difficoltoso, in un certo senso, proprio perché hai a che fare con il suono. E ci sono due aspetti tecnici di cui ti devi preoccupare: devi assicurarti che la tua registrazione sia pulita e poi, devi controllare che le persone attorno a te non facciano molto rumore in sottofondo, che possa influire negativamente sulla scena che stai riprendendo”.

Perché l’Italia è così importante per te? Aldilà del fatto che la tua famiglia ha origini italiane, cos’altro ti lega così fortemente all’Italia?

“Il decennio degli anni Settanta in Italia è stato davvero molto interessante. C’erano molte cose che stavano accadendo e molte cose fondamentali che i lavoratori stavano facendo. Io avevo ottime possibilità di accesso per scattare fotografie. Spesso dico che, per molti versi, quello che stava accadendo in Italia negli anni Settanta era la stessa cosa che ho vissuto da giovane, crescendo negli Stati Uniti negli anni Sessanta. Quindi era una situazione in cui molte cose stavano cambiando e io ho avuto l’opportunità di fotografare quella situazione. Quindi è stato molto interessante, a prescindere dal fatto che fossi italo-americano, solo dal punto di vista sociale e politico, quello che stava accadendo in Italia negli anni Settanta, era un luogo in cui volevo essere e che volevo documentare. E allo stesso tempo volevo documentare la vita quotidiana dell’Italia in quel decennio, all’epoca non ci pensavano in molti. E ciò che è molto interessante è che all’epoca non ci pensavano. Ma una delle ragioni per cui queste fotografie sono diventate interessanti per la gente è che ho fotografato una società italiana che non esiste più. Ho fotografato l’Italia da Nord a Sud. Ero là nel periodo in cui c’era molta immigrazione dal Sud al Nord, e quindi ho fotografato molte stazioni ferroviarie. In una foto c’era una famiglia che ovviamente si stava spostando per andare da qualche parte, aspettando il treno. Era chiaro che si trattava di migranti interni che dal Sud stavano andando al Nord. Mi interessava molto fotografare anche gli operai: in quel periodo c’erano molte manifestazioni di lavoratori. Ma ero più interessato a quello che facevano e a chi erano, cercando di documentare le loro condizioni e la loro vita. Credo di essere più legato emotivamente alla zona d’Italia da cui provenivano i miei nonni. In particolare in Liguria, nella provincia di Savona, e ancora di più in Piemonte, da dove proveniva il padre di mio padre che era immigrato da un piccolo villaggio che si chiama Montezemolo. Quindi uno dei primi luoghi che ho fotografato estensivamente è stato quello, sono stati i miei cugini e i loro amici e le persone a cui erano legati in paese e nei dintorni… Ero molto giovane ed è stata per me una grande esperienza. Vennero a trovarmi due miei cugini e li invitai nel mio studio per vedere il mio lavoro. Dissero: “È fantastico!”. Per me fu davvero molto toccante, non ho più provato un’emozione simile neanche quando ho fotografato in Vietnam, Ecuador, Nicaragua… Emotivamente sono più legato a quelle persone e a quei luoghi”.

La libertà di raccontare. Secondo te oggi è possibile essere fotoreporter e giornalisti indipendenti in certi paesi come Irak, Afghanistan, Ucraina, Gaza senza essere “embedded”, cioè al seguito di un esercito o di una parte delle fazioni in guerra?

Sì, è possibile nel mondo di oggi essere un giornalista e un reporter libero. Direi che in certi casi è molto più pericoloso… dipende dalla situazione e dal Paese in cui ci si trova, ma sicuramente si può ancora lavorare senza essere schedati. Dipende solo da dove, e come puoi prevedere i pericoli che esistono, che tu sia embedded o meno”.

In quale paese vorresti andare ora, cosa vorresti raccontare?

“Pensando a quali paesi mi piacerebbe documentare in modo esteso, me ne vengono in mente due in cui ho già lavorato, che mi interessano molto. Il primo è probabilmente Cuba, dove ho lavorato in modo saltuario per molti anni, ma potrei fare una documentazione sicuramente più approfondita di quella che ho già fatto. È stato molto interessante. Sfortunatamente Cuba continua a subire grandi pressioni economiche dagli Stati Uniti. Un altro luogo che ho fotografato molto è il Messico. Ma il Messico è enorme. Quindi sicuramente sarebbe più facile approfondire la documentazione di Cuba”.

La mostra, a cura di Claudio Domini e Paolo Pisanelli, è promossa da Roma Capitale, Assessorato alla Cultura – Sovrintendenza Capitolina ai Beni Culturali, prodotta e realizzata dall’associazione culturale Errata Corrige, in collaborazione con Big Sur, Officina Visioni, Cinema del Reale, con il contributo di Fondazione Home Movies-Archivio Nazionale del Film di Famiglia, Archivio Franco Pinna. Servizi museali Zètema Progetto Cultura.